说起“阿弥陀佛”,中国人几乎没有人不知道的,《西游记》中唐僧的口头禅便是这句“阿弥陀佛”,《济公》里面“南无阿弥陀佛”那轻松活泼的调子几乎无人不会哼唱,绝大多数寺院围墙上清一色赫然有“南无阿弥陀佛”映入眼帘,学佛人见面第一句话总是“阿弥陀佛”,就连没有佛教信仰的人在脱险离难时、慨叹世事时也往往不由自主地冒出一句“阿弥陀佛”,人们只要想到佛教,大概第一个联想到的便是这句“阿弥陀佛”,一句“南无阿弥陀佛”,可说代表了整个的佛教。

然而,这句“南无阿弥陀佛”是从何处而来的呢?

原来,佛教创始人释迦牟尼佛曾在佛经中宣说:在久远的过去,宇宙中的某一个星球上,有一尊名号为世自在王的佛出兴于那个世间。当时有一个大国王,有缘听到世间自在王如来的讲法,欢喜信受,并且心中瞬间开解,而悟入佛法很深的境界,晓知佛法方是世间最尊贵的真理,故而毅然决然地舍弃王位,在佛前出家,号为法藏比丘。

后来这位法藏比丘在世自在王佛的开示、引导、加持下,花了五大劫的时间,费尽种种思量、考虑,发了四十八大愿,。这四十八个大愿非常弘大深远,超过宇宙间一切世界所有诸佛的悲愿。正如晋朝谢灵运《净土咏》中说的“法藏长王宫,怀道出国城。愿言四十八,弘誓拯群生”。

法藏比丘在愿文中说,他要建立一个世界,其清净、庄严、美好、快乐的程度超过所有的世界,他要让来到他这个世界的人永离六道轮回的苦恼,而且能够迅速成佛,享受成佛的大自在。而十方一切世界的众生,只要称念他的名号,就可以在寿终之后来到这个美妙、庄严、快乐的世界。

菩萨发了救度众生的愿后,就积功累德去圆满他的大愿,正如建房子,设计好图纸后,便须买砖买瓦实地去建造。

法藏比丘花了数不清的时间,修种种的布施、忍辱、禅定等等功德,终于圆满大愿成佛了,号为阿弥陀佛。因其愿力最大、救度力量最强、救度方法最方便,所以被诸佛尊称为“佛中之王”。

阿弥陀佛所建成的世界名叫极乐世界。极乐世界庄严、美妙、快乐至极,如佛经上说,那里广大庄严,地势平坦,大地由黄金做成,到处可见金银、琉璃、砗磲、玛瑙合成的宫殿、楼台,一切万物自然光明,没有黑暗;天乐六时鸣空,气候温和舒适;生到那里的人,形貌都和阿弥陀佛一样,身黄金色,庄严精妙,不老,不病,不死,皆具天眼、天耳、他心、神足、宿命、漏尽等六种神通,想要去十方任何世界,一念即至,思衣得衣,思食得食,人人皆善良慈悲、聪明智慧,没有如这个世界里的一丝毫恶人、恶事及污秽之相。

众生想要生到这么美好的极乐世界,只要随分随力地称念“南无阿弥陀佛”名号,不管这个人原本是善是恶,念佛的时间是长是短,只要念佛,都可以生到极乐世界。

众生从他方世界生到极乐世界,佛教有个专有名词,叫作“往生”。,

即前往西方极乐世界于莲花中化生。

佛教里,便把这个念“南无阿弥陀佛”往生到极乐世界成佛的法门,叫作净土法门。在佛教中,修持其他法门,想要达到了生脱死的程度是非常不容易的,古德言:“众生发愿成佛道,重如举三千大千世界。”而净土法门,往生的条件如此简单,完全靠阿弥陀佛的力量,不须明了高深的教理,也不须打坐修禅,就可以至极稳当地超越生死轮回,往生到这样殊妙的净土世界成佛。所以,从古至今,净土法门一直被称为佛教中最简单、最容易、最安乐的法门。

然而,法门虽本如此殊胜超绝,但由于屡受误解,甚至早期一些佛门高僧大德也难于彻解,致使这么殊胜的法门真义一直未能广为弘传,普利大众。

直到唐朝善导大师的出现,彻底改变了这样的状况,历史上真正把“南无阿弥陀佛”推广到社会各个阶层、各个角落以致于后世各个时代的,便是这位善导大师。

自大师以后,不管是饱读经书、学问渊博的高僧、大学问家,还是一字不识的老太婆、杀牛宰猪的屠户,只要有缘接触这个法门,无不被其殊胜快速的成就和慈悲深彻的救度所吸引,因此而常念“南无阿弥陀佛”于口中。

也正是由于善导大师所开显的净土宗理念和修持方法对历代行人产生了至深至广的影响,才使得这句“南无阿弥陀佛”传遍全球,传扬千秋,在佛灭后2500年的今天,仍旧最为普遍地为人所知。

 

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